Hetty Green ble kalt «Heksa på Wall Street»:

Gjerrigheten kostet sønnen beinet

Hetty Green var fryktet av selv de mektigste finansfyrster. Samtidig minnet hun mer om en stinkende uteligger enn om verdens rikeste kvinne.

MEKTIG: Ved det forrige århundreskiftet ble Hetty Green kjent som «Heksa på Wall Street», en finanshandler som fylte selv den mest arrogante mann med gudsfrykt. Foto: AP/NTB
MEKTIG: Ved det forrige århundreskiftet ble Hetty Green kjent som «Heksa på Wall Street», en finanshandler som fylte selv den mest arrogante mann med gudsfrykt. Foto: AP/NTB Vis mer
Publisert
Sist oppdatert

På et tidspunkt var en gammel, loslitt kjole det eneste klesplagget Henrietta Howland «Hetty» Green eide. Den svarte kjolen hadde fått et eiendommelig grønnskjær, og hun vasket den aldri av redsel for at den kunne gå i stykker. Det eneste hun hadde til å beskytte seg mot vær og vind, var et billig sjal eller en paraply som var i like elendig forfatning som kjolen.

Dette skyldtes imidlertid ikke at hun ikke hadde råd til å unne seg noe nytt og bedre. For mens den vanlige amerikaners årsinntekt på et tidspunkt var på 490 dollar, tjente Hetty Green nærmere sju millioner dollar i året.

- Bare fordi jeg kler meg enkelt og ikke bruker en formue på kjolene mine, så sier de at jeg er grinete eller gal, kommenterte hun.

STYRTRIK: Hetty Green skulle bli verdens rikeste kvinne innen hun døde i en alder av 81 år i 1916. Foto: AP/NTB
STYRTRIK: Hetty Green skulle bli verdens rikeste kvinne innen hun døde i en alder av 81 år i 1916. Foto: AP/NTB Vis mer

Greens formue stammet fra 1800-tallets hvalfangst, og hennes imponerende evner som finanshandler gjorde henne til den rikeste kvinnen i sin samtid. Samtidig brukte Green aldri en cent med mindre det var tvingende nødvendig.

Snart ble hun i like stor grad kjent - og beryktet - for sin enorme formue som for sin grenseløse gjerrighet.

Fra skuffelse til øyesten

Historien om Hetty Green startet en iskald vinterdag i 1835 i New Bedford i Massachusetts. 21. november kom det et pikebarn til verden som nyeste medlem av byens rikeste hvalfangerfamilie. Howland Robinson var kvekere, og jenta fikk navnet Henrietta.

For faren var dattera en enorm skuffelse. Han hadde gledet seg til å la millionene gå i arv til en sønn og med det legge grunnlaget for et mektig dynasti.

Men etter hvert klarte Henrietta - som gikk under kallenavnet Hetty - å vinne farens aksept og kjærlighet. Hun skal ha lest avisenes finanssider fra hun var seks år, og hun lyttet oppmerksomt mens faren siterte rapporter fra aksjemarkedet.

Da Edward Robinson døde i 1865, etterlot han formuen på omkring 6 millioner dollar til datteren. I 2020 ville dette tilsvart litt over 895 millioner norske kroner.

Krevde ektepakt

Beskrivelsene av den unge Hetty Green står i skarp kontrast til hvordan hun seinere skulle framstå som godt voksen: Vakker med veldreid figur, ferskenfarget hud og isblå øyne. Flere menn beilet til henne, men det ble Edward Henry Green som trakk det lengste strået.

SE BOLIGEN: Nylig solgt 79 år gamle Knut Wisting villaen sin på Nordstrand i Oslo. Kjøper? Norsk rikskringkasting Vis mer

Selv kom han fra en velstående Vermont-familie. Men hvalfangst-arvingen hadde ingen planer om å la ham få komme i nærheten av hennes lommebok. Før hun ga ham sitt ja framfor prest og bryllupsgjester i 1867, måtte han pent underskrive en avtale om separate bankkonti.

En stund bodde ekteparet i London der de fikk sønnen Edward og dattera Harriet Sylvia Ann. I 1885 inngikk ekteparet Green separasjon, men de forble gift fram til Edward Henry døde i 1902. I de siste åra av hans liv tilbrakte paret mye tid sammen.

Da samlivet gikk i oppløsning, tok Hetty Green med seg barna og flyttet til en elendig møblert leilighet i en falleferdig del av Brooklyn.

Dette markerte samtidig for alvor startskuddet for det som skulle bli Greens legendariske status som tidenes gjerrigknark.

Kunsten å spare penger

Til tross for at hun var oppriktig glad i barna sine, så Hetty Green ingen grunn til å gi dem et anstendig hjem. For å unngå skattemyndighetene, flyttet den lille familien med jevne mellomrom fra det ene sjuskete losjiet til det andre.

Greens motvilje til å bruke penger skulle sette sitt preg på oppveksten til Edward og Harriet. De måtte pent dusje og vaske og seg i kaldt vann, uansett årstid. Selv ikke når vinterkulda var på sitt mest iskalde, skrudde moren på varmen i hjemmet.

Når hun hadde lest morgenavisa, skal sønnen ha blitt sendt ut for å selge den igjen.

SKATTEFUTEN: I denne avistegningen av F.B. Opper fra 1895 ser vi de amerikanske millionærene Russell Sage, Hetty Green og George Gould gråtende betale inntektsskatten sin. Foto: The Granger Collection/NTB
SKATTEFUTEN: I denne avistegningen av F.B. Opper fra 1895 ser vi de amerikanske millionærene Russell Sage, Hetty Green og George Gould gråtende betale inntektsskatten sin. Foto: The Granger Collection/NTB Vis mer

Hun lagde sin egen mat på en liten gassplate, og hun kjøpte bare den aller billigste maten hun kunne finne. Selv da prutet hun alltid på prisen. I flere måneder av gangen kunne hun leve utelukkende på kjeks hun hadde kjøpt i store kasser. Det var tross alt billigere enn å kjøpe det av en detaljist som jo også skulle beregne seg en viss fortjeneste.

Så inntraff ulykken som viste at det ikke fantes grenser for hvor langt Hetty Greens gjerrighet kunne strekke seg.

Nektet sønnen legehjelp

Som med alt annet som kostet penger, kjente Green en sterk uvilje mot å betale for medisinsk behandling. Så da Edward slo kneet sitt ut av ledd etter å ha falt av en kjelke, nektet hun å skaffe sønnen legehjelp. Hun var brennsikker på at benet ville lege seg selv.

Til slutt var det åpenbart selv for Green at det ikke var tilfelle. Dermed kledde hun opp gutten i skitne, fillete klær slik at han kunne få gratis hjelp på et sykehus beregnet for fattige.

Men innen en lege omsider fikk tatt en grundig sjekk av kneet hans, var det gått for lang tid. Manglende blodtilførsel hadde ført til vevsdød og forråtnelse – også kjent som koldbrann.

Resultatet var at Edward måtte amputere benet og bruke en protese resten av livet. Han skal aldri ha tilgitt moren for det som skjedde.

Dronningen av Wall Street

Wall Street i New York er regnet som verdensøkonomiens sentrum og rommer blant annet banker, forretningsvirksomheter og verdens største aksjemarked. Ved forrige århundreskifte var dette et strengt bevoktet mannlig domene. Men det var inntil Hetty Green gjorde sin entré.

Hun fikk tildelt et skrivebord i foajeen hos Seaboard National Bank. Her opprettet hun hovedkvarteret sitt, som strengt tatt var en haug billige kister og kofferter som lå strødd utover marmorgulvet.

RUVENDE: «Hva vil tante Hetty gjøre med Wall Street nå» lyder tittelen på en illustrasjon som sto på trykk i The World Magazine i august 1906. Hetty Green var på det tidspunktet i ferd med å erstatte den nylig avdøde Russell Sage som New Yorks største kommersielle bankier. Foto: Everett Collection/NTB
RUVENDE: «Hva vil tante Hetty gjøre med Wall Street nå» lyder tittelen på en illustrasjon som sto på trykk i The World Magazine i august 1906. Hetty Green var på det tidspunktet i ferd med å erstatte den nylig avdøde Russell Sage som New Yorks største kommersielle bankier. Foto: Everett Collection/NTB Vis mer

Like fullt gjorde hennes imponerende evner som finanshandler henne til den rikeste kvinnen i sin tid.

- Før jeg bestemmer meg for en investering, søker jeg først opp all tilgjengelig informasjon, sa hun om egen investeringsfilosofi.

Fryktet og respektert

Hetty Green var ellers tydelig på at alle jenter burde oppdras til å kunne tjene sitt eget levebrød:

- Uavhengig av om hun er rik eller fattig, bør en ung kvinne vite hvordan en bankkonto fungerer, forstå sammensetningen av boliglån og obligasjoner, og kjenne verdien av renter og hvordan de akkumuleres.

SKINNET BEDRAR: Det var lite ved Hetty Green som tilsa at hun var sin samtids rikeste kvinne. Foto: AP/NTB
SKINNET BEDRAR: Det var lite ved Hetty Green som tilsa at hun var sin samtids rikeste kvinne. Foto: AP/NTB Vis mer

Green fylte selv de mest arrogante bankmenn med frykt. De som gikk i nærkamp med henne, ble liggende blodige tilbake på den finansielle slagmarken.

Selv den ellers fryktløse bankmannen J.P. Morgan skal ha blitt så skrekkslagen når han så henne komme at han skyndte seg over på den andre siden av gata eller gjemte seg i en døråpning til hun hadde passert.

Men det var flere grunner til hvorfor den fryktinngytende forretningskvinnen fikk tilnavnet «Heksa på Wall Street».

Ankom banken med «stil»

Det kunne være en utfordring å snakke med Hetty Green ansikt til ansikt. Ikke minst fordi du samtidig måtte holde den kvalmende stanken på avstand.

På samme måte som hun aldri vasket den ene kjolen hun brukte til den ikke hang sammen lenger, ble heller ikke undertøyet skiftet før det gikk i stykker. Bading var dessuten noe andre folk gjorde. Resultatet var at hun luktet aldeles forferdelig.

SVIGERMOR: I 1909 giftet Greens 38 år gamle datter Harriet Sylvia seg med den 25 år eldre Matthew Astor Wilks. Selv om han var god for 2 millioner dollar, sørget svigermor for at han aldri kunne gjøre krav på hennes eiendom eller penger. Foto: AP/NTB
SVIGERMOR: I 1909 giftet Greens 38 år gamle datter Harriet Sylvia seg med den 25 år eldre Matthew Astor Wilks. Selv om han var god for 2 millioner dollar, sørget svigermor for at han aldri kunne gjøre krav på hennes eiendom eller penger. Foto: AP/NTB Vis mer

Da både Edward og Harriet hadde forlatt hjemmet, flyttet Green inn i to dårlig møblerte rom i femte etasje i en leiegård. På et tidspunkt skaffet hun seg en vogn som hun benyttet på sine daglige turer til og fra banken.

Vogna var så skrøpelig at den ikke egnet seg til annet enn hønsehus, og det varte ikke lenge før den falt fra hverandre. Om ikke annet ga vogna Green en viss «stil», samtidig som den sørget for mye hånlig fliring bak ryggen hennes.

Ikke at det virket å plage Hetty Green nevneverdig – hun kunne gapskratte hele veien til banken mens formuen hennes fortsatte å vokse. Men etter hvert som alderen begynte å sette sitt preg, ble Green fylt av en manisk redsel for å bli forfulgt.

Fikk slag etter krangel om helmelk

Den styrtrike millionæren så ranere og kidnappere på høylys dag. Ofte tok hun lange omveier til og fra banken for å være på den sikre siden. Plutselig kunne hun snu på hælen og gå tilbake samme vei som hun var kommet fra. Andre ganger gjemte hun seg i døråpninger og portrom.

På sine eldre dager utviklet Green et brokk, og ikke uventet nektet hun å la seg operere. I stedet foretrakk hun å bruke pinsett til å presse ned hevelsen.

I 1916 ble den da 81 år gamle Green rammet av flere slag. Ifølge Guinness rekordbok, som listet henne som verdens gjerrigste menneske, skal Green ha kranglet med en stuepike om bruken av helmelk kontra skummet melk.

Da stuepiken ba den gamle damen om å passe sine egne saker, fikk Green et kraftig raseriutbrudd. En blodåre brast i hjernen og hun ble lam i den ene siden.

SØNN: Edward Howland Robinson Green ble med sine 1.93 centimeter og 136 kilo en ruvende mann i voksen alder. I motsetning til moren, visste han å sette pris på de gleder pengene kunne gi ham. Foto: Library of Congress
SØNN: Edward Howland Robinson Green ble med sine 1.93 centimeter og 136 kilo en ruvende mann i voksen alder. I motsetning til moren, visste han å sette pris på de gleder pengene kunne gi ham. Foto: Library of Congress Vis mer

Edward Howland Robinson Green var på dette tidspunktet forretningsmann og politiker. Da han hørte hva som var skjedd med moren, la han gammelt hat til side og tok kommandoen. Hetty flyttet inn i hjemmet hans og det ble ansatt sykepleiere til å ta seg av henne.

Imidlertid fikk de streng beskjed fra Edward om ikke stille i uniform. Utdannede sykepleiersker hadde nemlig krav på opptil en dollar i timen, og Edward visste moren ville få et nytt slag bare ved tanken på slike utgifter.

Det siste ønsket

Da Hetty Green trakk sitt siste sukk 3. juli 1916, var det ingen som riktig visste hvor mye hun var god for. Estimater som er blitt gjort av hennes samlede formue, varierer fra 100 til 200 millioner dollar.

Omregnet til kursene i 2020, tilsvarer det fra 2,38 til 4,76 milliarder dollar. Det gjør Green til datidas ubestridt rikeste kvinne.

«LUKSUSFELLEN»: Deltaker Oliver Magnussen i «Luksusfellen» lekte storkar for noen år siden. Det må han betale for nå. Video: Viaplay Vis mer

Hennes to barn delte den enorme formue mellom seg. I motsetning til Hetty, mestret Edward og Harriet kunsten å unne seg de gleder som livet hadde å by på. Men ved å følge morens filosofi om konservativ pengebruk, kombinert med betydelige kontantreserver, kom begge seg relativt uskadet gjennom de harde trettiåra som ble utløst av børskrakket i 1929.

Det hører med til historien at da Edward Green døde av hjertesykdom i 1936, sørget enka for å oppfylle hans siste ønske:

Det amputerte beinet ble gravd opp og gjenforent med resten av kroppen hans.

Kilder: «The World’s Wealthiest Losers» (Margareth Nicholas, 1986), «The Richest Woman in America: Hetty Green in The Gilded Age» (Janet Wallach, 2012), «Hetty: Scrooge in Hoboken» (Constance Rosenblum, 2004), Wikipedia

Vi bryr oss om ditt personvern

borsen er en del av Aller Media, som er ansvarlig for dine data. Vi bruker dataene til å forbedre og tilpasse tjenestene, tilbudene og annonsene våre.

Vil du vite mer om hvordan du kan endre dine innstillinger, gå til personverninnstillinger

Les mer