Frykter milliardbøter: - På villspor

Gigantene i dagligvaremarkedet forbereder seg på rekordbøter for en prisavtale som de hevder det har vært full åpenhet om i ti år.

FRYKTER REKORD: De store dagligvarekjedene frykter rekordbøter som følge av Konkurransetilsynets etterforskning som rapporteres å dra seg mot en konklusjon. Foto: Lise Åserud, NTB
FRYKTER REKORD: De store dagligvarekjedene frykter rekordbøter som følge av Konkurransetilsynets etterforskning som rapporteres å dra seg mot en konklusjon. Foto: Lise Åserud, NTB Vis mer
Publisert

Konkurransetilsynet hentet nylig inn ferske omsetningstall fra Norgesgruppen, Coop og Rema. Salgstallene vil ligge til grunn for beregningen av det som kan bli tidenes saftigste bøter.

- Vi vet at det vil komme et varsel. Det har Konkurransetilsynet gitt klare signaler om. Dersom de beveger seg opp til øvre grense, som er satt til 10 prosent av siste års omsetning, snakker vi om voldsomme summer. Det kan bli milliardbeløp, sier kommunikasjonssjef Bjørn Takle Friis i Coop til Børsen.

- Vi stiller oss helt uforstående til dette, understreker han.

Også Stein Rømmerud, konserndirektør for kommunikasjon og samfunnskontakt Norgesgruppen, avviser lovbrudd:

- Vi mener at denne bransjenormen ikke er i strid med konkurranseloven, sier han til Børsen.

Heller ikke Rema vil erkjenne noe straffegebyr uten kraftig motstand.

Åpenhet om prisjegerne

De tre tungvekterne i dagligvarebransjen mener derimot at Konkurransetilsynet har vært vriene og vrange å forholde seg til.

Utgangspunktet for tilsynets sak er de såkalte prisjegerne - nærmere bestemt matkjedenes egne ansatte som oppsøker konkurrentenes butikker for å kartlegger priser.

Gjennom en avtale fra 2010 - som Forbrukertilsynet og Virke var med på å utforme, ble kjedene enige om kjøreregler for hvordan prisjegerne skal opptre. Avtalen regulerer blant annet når på dagen og hvor mange timer i løpet av ei uke prisjegerne kan gå på prisjakt.

- Det har hele tida vært full åpenhet om prisjegerordningen. Vi mener bestemt at forbrukerne tjener på at vi sjekker hverandres priser. Uten denne ordningen, hadde vi ikke hatt noen priskrig på pepperkaker til 50 øre boksen eller surkål til 1 krone pakken, framholder Takle Friis.

Mener loven er klar

Trond Bentestuen, norgessjef i Rema 1000, er ikke nådig i sin omtale av Konkurransetilsynet:

- Dette er historien om ett Konkurransetilsyn som har vært fullt informert om en avtale og praksis fra dag én, uten å gi oss så mye som et hint om at de er skeptiske eller usikre på om dette har negativ effekt på konkurransen. Og som verken har gitt veiledning eller villet diskutere avhjelpende tiltak, sier han til Børsen.

- Hvordan vurderer du utsiktene?

- Vi er forberedt på det verste, men håper at Konkurransetilsynet utviser skjønn, siden de ikke har gitt veiledning og kjedene på eget initiativ har avsluttet avtalen. Så vil jeg minne tilsynet om at konkurranseloven er krystallklar på konkurransetilsynets plikt til å veilede i forståelse av loven, inkludert anvendelse i enkeltsaker.

- Mulige konsekvenser?

- Hvis et milliardbeløp blir stående på grunn av en praksis som vi mener har bidratt til sunn konkurranse, så er det helt åpenbart at vi ikke har annet valg enn å forfølge dette rettslig, sier Remas norgessjef Trond Bentestuen.

- Egentlig ikke fått svar

- Hvorfor slår Konkurransetilsynet plutselig ned på en ordning som aktørene har spilt med åpne kort om i ti år?

- Det er et sentralt spørsmål. Vi har forsøkt å ha dialog, spurt om råd og om det er noen tiltak vi kan gjøre for å imøtekomme det de mener er feil. Konkurransetilsynet har en lovpålagt veiledningsplikt. Det vil si at de skal si fra dersom de opplever at noe er uheldig eller i strid med loven. Så hvorfor skal de da stilltiende følge med på prisjegerordningen i ti år og holde helt tyst, for plutselig å slå knallhardt ned på det, sier Coops kommunikasjonssjef Bjørn Takle Friis til Børsen.

Norgesgruppens Stein Rømmerud deler samme erfaringer med tilsynet.

- Vi har forsøkt å ha dialog, vi har spurt om veiledning og tilbakemelding. Men vi har egentlig ikke fått noe svar.

- Hva syns du om det?

- Det har jeg ikke lyst til å gå inn på.

- Svekket konkurranse

Ingen av matgigantene ønsker å utdype i detalj hvilke konsekvenser eventuelle milliardbøter vil få.

- Vil Coop være i stand til å overleve bøter dersom Konkurransetilsynet beveger seg helt opp til maksgrensen på 10 prosent av omsetningen?

- Det blir spekulasjoner. Vi vet jo ikke hva som kommer. Coop klarer seg, det er det ingen tvil om. Men om det blir så store summer som det kan se ut til, vil det svekke konkurransekraften. Så må jeg understreke at vi mener vi ikke har gjort noe som skulle medføre gebyr.

- Hvilket innebærer?

- Dersom det skulle komme varsel om overtredelsesgebyr, så vil vi ta det dette så langt som mulig i rettsapparatet. Konkurransetilsynet er helt på villspor, sier Takle Friis.

Selvstendig ansvar

- Vi har ikke anledning til å kommentere verken status i saken eller kritikken ettersom det er en pågående etterforskningssak, sier Magnus Gabrielsen, avdelingsdirektør for mat, handel og helse i Konkurransetilsynet i en e-post til Børsen.

Konkurransedirektør Lars Sørgard har i et innlegg i DN på generelt grunnlag understreket at selskapene har et selvstendig ansvar for å holde seg på rett side av loven.

- I motsetning til hva tilfellet var tidligere, er det nå derfor ikke mulig å komme til oss og be om en godkjennelse av en helt konkret atferd av en bedrift. Selskapene har derfor et selvstendig ansvar for å overholde konkurransereglene. Det er selskapet selv som har best kunnskap om hva de faktisk gjør, vi kan umulig ha full innsikt i det uten svært grundige undersøkelser, og dermed er selskapet selv best egnet til å foreta den konkrete vurderingen av en bestemt praksis, skriver Sørgard.

Videre anfører han at Konkurransetilsynet gir «generell vurdering» og «informasjon om tidligere vedtak».

- Dessuten gir rettspraksis fra EU betydelig veiledning, da de norske konkurransereglene er harmonisert med EU sine konkurranseregler. Vår praksis hva angår veiledning er helt på linje med hvordan andre lands konkurransemyndigheter opptrer, skriver han blant annet.

Vi bryr oss om ditt personvern

borsen er en del av Aller Media, som er ansvarlig for dine data. Vi bruker dataene til å forbedre og tilpasse tjenestene, tilbudene og annonsene våre.

Les mer